আসন্ন এশিয়া কাপে ভারতের পাশাপাশি পাকিস্তানকে ‘ফেভারিট’ হিসেবে আখ্যায়িত করেছেন ভারতের প্রখ্যাত ক্রিকেটার রবিচন্দ্রন অশ্বিন। শ্রীলংকার সাম্প্রতিক টি-টোয়েন্টি চ্যাম্পিয়নশিপের কথা স্বীকার করলেও সবার নজর থাকবে ভারত ও পাকিস্তানের দিকে।

নিজের ইউটিউব চ্যানেলে এক আলোচনায় অশ্বিন আসন্ন মাসগুলিতে পাকিস্তানের সাফল্য নির্ধারণে পাকিস্তানের অধিনায়ক বাবর আজম এবং উইকেটরক্ষক-ব্যাটসম্যান মোহাম্মদ রিজওয়ানের গুরুত্বপূর্ণ ভূমিকার কথা তুলে ধরেন। তাদের ধারাবাহিক পারফরম্যান্স এশিয়া কাপ এবং ওয়ানডে বিশ্বকাপ উভয় ক্ষেত্রেই প্রতিদ্বন্দ্বী দলগুলির জন্য উল্লেখযোগ্য চ্যালেঞ্জ তৈরি করতে পারে।

অশ্বিনের মতে, ‘বাবর আজম ও মোহাম্মদ রিজওয়ান যদি ব্যাট হাতে মিডল অর্ডারে অবিচল পারফরম্যান্স দেখান, তাহলে আসন্ন এশিয়া কাপ ও বিশ্বকাপে পাকিস্তান অবিশ্বাস্যভাবে শক্তিশালী শক্তি হয়ে উঠবে। তাদের শক্তি অতিক্রম করা কঠিন হবে। পাকিস্তান সত্যিই অসাধারণ একটি দল।

ভারতীয় দলের সঙ্গে কাঁধে কাঁধ মিলিয়ে পাকিস্তানকে কেন এশিয়া কাপের ফেভারিট হিসেবে দেখা হচ্ছে, তা ব্যাখ্যা করেছেন অশ্বিন।

“মূল বিষয়টি তাদের স্কোয়াডের গভীরতার মধ্যে নিহিত। পাকিস্তান ধারাবাহিকভাবে ব্যতিক্রমী ক্রিকেটার তৈরি করেছে। টেপ বল ক্রিকেটের জন্য ধন্যবাদ, তারা ক্রমাগত ফাস্ট বোলারদের লালন-পালন করেছে। নব্বই ও ২০-এর দশকের শেষের দিকে তাদের ব্যাটিং দক্ষতা স্পষ্ট ছিল। যাইহোক, বিভিন্ন লিগে তাদের এক্সপোজার গত 5-6 বছরে তাদের পুনরুত্থানের প্রাথমিক অনুঘটক হয়েছে। উল্লেখ্য, তাদের রয়েছে পিএসএল (পাকিস্তান সুপার লিগ)। সাম্প্রতিক বিবিএল (বিগ ব্যাশ লিগ) ড্রাফটে উল্লেখযোগ্য সংখ্যক পাকিস্তানি খেলোয়াড়কে বেছে নেওয়া হয়েছে।

আজ থেকে এশিয়া কাপ ২০২৩ শুরু হচ্ছে মুলতান ক্রিকেট স্টেডিয়ামে ‘এ’ গ্রুপের ম্যাচে নেপালের মুখোমুখি হবে পাকিস্তান। শ্রীলঙ্কায় আফগানিস্তানকে ৩-০ গোলে হারিয়ে আইসিসি ওয়ানডে র ্যাঙ্কিংয়ে শীর্ষস্থান দখল করেছে পাকিস্তান।